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从10年前说起 Intel新独立显卡万字解析

  在进入本文正式论述之前,我们先来看一下今年第二季度PC总体图形市场的占有率比较。需要说明的第一点是,这是总体图形市场的统计,也就是包含整合图形芯片。可能有些读者对ATI和NVIDIA的市场占有率比较熟悉,毕竟这两家公司在图形市场的竞争比较激烈。但从总体占有率来看,相对更“默默无闻”的Intel实际上通过整合图形芯片占据着总体市场的绝对主力。

  需要说明的第二点是,第二季度是Intel比较乐观的一个时期,不过我们在回顾了近两年的市场占有率后发现,Intel的市占率始终维持在50%左右,要知道,Intel目前只有整合图形芯片的产品,而ATI和NVIDIA则都兼顾有整合图形、独立图形卡两部分市场,这进一步证明了Intel在图形市场的实力不是短时间内练就的,也不会在短时间内大幅度浮动。


从10年前说起 Intel新独立显卡万字解析

  下面将要正式进入今天的主题:“Larrabee”——Intel计划在2009或2010年发布的一款独立图形卡产品。那么为什么要在开篇放上一个市场占有率的对比图呢?想必读者和我们有同样的疑问,那就是Intel在保有如此大的图形市场优势的情况下,为什么还要推出独立图形卡产品,难道仅仅是为了将自己的市场占有率进一步扩大吗?

  原因肯定不仅仅是这么简单,否则Intel就不会推出一款非常“另类”的图形卡了:Larrabee基于很老旧Pentium原型(当然改动很大),采用x86架构体系而非渲染游戏更加方便的DirectX或者OpenGL,集成了高达32个甚至48个核心(远远高于目前的多核处理器)。这些关键的规格看起来怎么也不像是一款普通的显卡。

  也许正像Intel自己的技术PPT显示的那样,Larrabee能做的事情远非比一款传统显卡要多。至于Intel为什么要在这个时机推出一款面向高端的独立图形卡,回顾一下历史就是必不可少的了,因为相比现在准备发布的Larrabee,十年前(1998年)Intel发布首款独立图形卡i740的时机和历史背景和今天惊人的相似。

从10年前说起 Intel新独立显卡万字解析

◆ Intel首次试水图形卡是在3D加速的发展初期

  早在上世纪90年代初,3D加速卡就进入了发展的启蒙期,不过3D游戏加速成为一个时代的正式开始,还要算1996年10月的Voodoo卡发售的时候,在其后的12个月中几乎没有什么产品可以取代它的霸主地位。同期,图形业也正式成为PC行业一个热门的部分,多家公司看中了这个契机,想在未来的PC图形市场占据一个重要的位置,于是包括ATI、Matrox、NVIDIA、PowerVR、3Dlabs、Trident、S3、SiS等公司纷纷试水图形芯片,打造了最为繁荣的图形业初期。

  1997年冬季3Dfx发布了有史以来最为成功的3D加速芯片——Voodoo2,这款芯片组包括2个材质贴图单元,在一个时钟周期内得到双倍处理能力。更令人震惊的是,Voodoo2支持SLI屏幕交错扫描技术,允许双卡互联,从而威力倍增,一时间,Voodoo2成为全球PC游戏玩家的终极梦幻配置。Voodoo2已经成就了图形卡发展初期的黄金阶段,但就像我们的定义一样,作为图形卡发展的初期,所有的发展都具备不确定的因素。

从10年前说起 Intel新独立显卡万字解析
Intel的首个图形芯片作品——i740 3D加速卡

   Intel也在这个时期进入了独立图形卡市场,在1998年2月的时候发布了i740芯片,从此Intel也杀入了3D图形芯片领域。该芯片是Intel与Lockheed-Martin(洛克希德马丁公司)下属的分公司Real3D联合开发的,但是Intel已经购买了Real3D 20%的股份。在游戏性能上,i740仅仅相当于Voodoo2卡的一半,不过参考价格,这个性能已经非常不错了,因为还没有成熟的细分市场策略,Voodoo2仍然只是高端玩家的享受。

  当时光流向1999年,图形市场的钟摆已经滑向NVIDIA,在成功推出Riva128、TNT等显卡后,TNT2也在这一年火热出炉,3Dfx虽然在较晚时间推出Voodoo3,可最为自豪的Glide和OpenGL已经开始成为游戏业的非主流API,3Dfx从此走向没落,1999年虽然没有敲响它的丧钟,但Voodoo3的确是3Dfx转折性的产品——不是向好的方向,而是向差的方向。

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